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El American LaFrance 706 PFO CHALLENGER L-4009. 

“Carlos Van Buren II”

 

Por Cristián Marambio O.

Todos los derechos Reservados.

 

American LaFrance en Chile

Ahrens Fox, Hale, Champion, Mack y Ward entre muchas otras son, por esencia, sinónimo de material mayor estadounidense de bomberos, sin embargo ninguna marca tiene mayor connotación bomberíl que American LaFrance.

En Chile, a partir de 1918 encontramos carros de la entonces American La France Fire Engine Company. El primero en llegar fue el de la 10ª Compañía de Bomberos de Santiago. Se trató de un American LaFrance Type 75 de triple expansión, número de serie 1921. Este carro, con motor de 6 cilindros de 105 HP, disponía de una bomba giratoria de 750 galones, fue despachado a Chile el 31 de Diciembre de 1917 y llegó a Santiago el 26 de Abril de 1918. Fue bautizado auto bomba “España” el 2 de Julio del mismo año y puesto en servicio el 31 del mismo mes. Operó en dicha compañía hasta Marzo de 1937 cuando fue vendido a la recientemente formada 2ª Compañía de Bomberos de Buin.

Otro American LaFrance fue despachado a Chile el 19 de Junio de 1918. Se trató de un Type 40, con motor de 6 cilindros de 75 HP y bomba giratoria de 500 galones. Este carro, número de serie 2435, operó con la 1ª Compañía de Bomberos de Viña del Mar a partir del 8 de Septiembre de 1918 hasta el 18 de Septiembre de 1943 cuando fue vendido al Cuerpo de Bomberos de Peñaflor.

 

Historia de American LaFrance

Resulta difícil pensar que cuando Mr Truckson LaFrance fundó la American LaFrance Manufacturing Company en 1873, lograría dejar un legado tan fuerte en la 3ª Compañía de Bomberos de Valparaíso.

            American LaFrance es una de las mas antiguas y famosas empresas estadounidense fabricante de material de bomberos, con raíces que nacen aproximadamente en 1832. Desde sus orígenes, las empresas que llegaron a formar American LaFrance, fabricaron carros de palanca remolcados a mano, de tracción animal (caballos) y luego a partir de 1903 de tracción a vapor.

            Los avanzados diseños de Truckson LaFrance se tradujeron en una notable expansión, fusionándose con la American Fire Engine Company en 1900. Esta empresa fue la que construyó las bombas a Vapor “Agustín Edwards” I y “Agustín Edwards” II, esta ultima también denominada “La Nueva Cucha”.

 El 22 de Enero de 1904 esta fusión fue la base para el nacimiento de la American LaFrance Fire Engine Company. Luego en 1922 fue el turno de la Foamite – Childs Corporation, constituyéndose ese mismo año la American LaFrance Foamite Corporation. El nombre de esta empresa también tiene su historia particular: alrededor de 1860 el joven Truckson Slocum Hyenveux cuyo apellido, por resultar impronunciable lo cambió a LaFrance encontró trabajo en la Union Iron Works en Elmira, NY. El, junto a otros inversionistas, fundó el 17 de Abril de 1873, la LaFrance Manufacturing Company. 

Ya desde principios del siglo XX, American LaFrance se había instalado en la ciudad de Elmira en el estado de Nueva York, siendo la sede de sus oficinas corporativas y de la planta. Desde Elmira salió el primer carro motorizado en 1910  y cuatro décadas mas tarde nuestro American LaFrance “Carlos Van Buren II”.

En algo mas de 8 décadas desde Elmira, American LaFrance fabricaría miles de carros, incluyéndose de agua, telescópicos, químicos, de rescate, snorkel e incluso aeroportuarios.

American LaFrance no quedó ajena a la globalización. En el año 1995 la empresa fue absorbida por el fabricante de camiones Freightliner. Anteriormente, en 1985 la gloriosa fabrica de Elmira, emplazada en un terreno de 4.5 acres se cerraba definitivamente y la construcción de carros se mudaba a Ladson en el estado de Carolina de Sur. La famosa calle “Erie Street” dejaba de ser la salida obligada para miles de carros American LaFrance, en adelante, ALF. Posteriormente, el gigante Daimler Chrysler adquiría a Freightliner, pasando a ser American LaFrance Corporation una división de este mismo grupo alemán.

 

El éxito del modelo serie 700

Se puede decir que la historia del ALF serie 700 se inicia en 1943 en plena Segunda Guerra Mundial. En la 70ª Conferencia Internacional de la Asociación de Jefes de Bomberos de Chicago, American LaFrance lleva adelante una encuesta entre los participantes, solicitando cuales serían las características que ellos querrían en los carros de la post guerra.

El conflicto ha dejado significativos avances en el área automotriz, en las aleaciones y American LaFrance Corporation no esta ausente a estos logros, por lo que reparte la encuesta de 28 paginas, incluyendo también 24 preguntas y amplio espacio para sugerencias e ideas.

A esa fecha, todos los fabricantes estadounidenses de carros bomba aplicaban el diseño tradicional, es decir, motor adelante del conductor. A mediados de los años 40, la producción de ALF se centraba en el modelo 600 y en los carros telescópicos de la serie JO y JOX.

La encuesta no es más que un adelanto del diseño que ALF está preparando en Elmira y una forma de legitimar los revolucionarios cambios del futuro serie 700. Durante 1944 ya existen varios modelos en madera y greda y en 1945 se completan dos carros de prueba del nuevo serie 700. Se trata de un carro telescópico de 100 pies y una bomba de 1500 galones por minuto. La Segunda Guerra Mundial ha terminado y en Septiembre ALF decide publicar un anuncio en la publicación Fire Engineering donde recuerda la encuesta realizada en 1943 y anuncia el pronto estreno del nuevo carro de la post guerra. En Octubre de 1945, ALF presenta el nuevo y revolucionario serie 700.

            En Enero de 1946 la gerencia de ALF decidió llevar adelante el proceso de comercialización del serie 700. Para la época se trataba de una gran apuesta: se introducía un concepto revolucionario el “Cab Forward”, es decir la cabina adelante del motor. Este disponía de un sobredimensionado radiador (para la época) para un enfriamiento eficiente. Como se demostraría con el tiempo, resultó ser una apuesta exitosa.

El nuevo concepto cambiaría el diseño no solo de ALF sino de todos los constructores de carros en los Estados Unidos.

Los archivos oficiales de American LaFrance estiman que por la famosa “Erie street” y la planta canadiense de Toronto, salieron algo más de 3300 carros serie 700 en todos sus modelos entre 1947 y 1959. Afectuosamente denominado “Bathtub” o bañera - en ingles -, el serie 700 marcó toda una época en los Estados Unidos y mucho más.

Dada la variedad de versiones que salieron de la planta de Elmira, American LaFrance optó por seguir con su simple codificación para sus serie 700.

Los carros tenían una numeración base – 700 –, más un numero que especificaba las característica de la bomba o, en su defecto, la extensión de la escala. Este número era seguido por 3 letras. La primera letra identificaba la especialidad del carro, la segunda, el tipo de motor y la tercera, simplemente, si era una carro abierto (O como Open Cab) o con techo (C como Close Cab).

            De esta manera, ALF identificaba como P a un Pumper (carro bomba), como T a un Tower (telescópico sobre remolque), como S a un Service (carro de especialidades), como Q a un Quad (carro de apoyo con escalas, bomba y estanque), como B a un Booster (carro bomba con estanque) y como A a un Aerial (telescópico).

 

La variedad y cantidad de especificaciones dieron paso a una amplia variedad de versiones, por ejemplo:

 

Nombre                     Bomba                                   Motor            Potencia

SCOUT                      500   Galones                        F                     190 HP

CHALLENGER          600   Galones                        F                     190 HP

INVADER                 750   Galones                        G                     204 HP

SPARTAN                 1000 Galones                        J                      215 HP

EMPIRE                    1000 Galones                        E                     275 HP

METROPOLITAN   1250 Galones                        E                     275 HP

DOMINION              1500 Galones                        E                     275 HP

 

Además se comercializaron carros telescópicos con escalas de 65, 75, 85 y 100 pies.

La motorización de los carros dependía directamente de la potencia de la bomba y de la extensión de la escala. Los motores F, G y J eran una derivación del propulsor Lycoming, usando el F en los serie 500, 600 y JO/JOX  a partir de finales de los años 30, mientras que el E (312-A) era de diseño la misma American LaFrance. El motor J resultó sin lugar a dudas el más solicitado, mientras que el enorme E fue básicamente instalado en carros con bombas de alta capacidad con material telescópico pesado. El motor F merece mayor atención: fue introducido por American LaFrance en 1937, cuando los ingenieros de Elmira adquieren a Lycoming su motor BF V-12 originalmente diseñado en 1932 para el auto de competencia Auburn, automóvil legendario de E.L. Cord, dueño de Auburn-Cord-Duesenberg y también de Lycoming.

Del motor BF, American LaFrance extrapoló los modelos F, G y J, siendo esta ultima versión producida hasta 1961. Todos los carros equipados con el derivado del motor Lycoming salieron de la planta con número de serie L. Cabe destacar, que pese al origen común de las 3 versiones, los G y J eran sustancialmente diferente al F. El G y J tenía carburadores diferentes, sin embargo usaban el mismo block, incluyendo el mismo diámetro de pistón, carrera, válvulas, culatas, múltiples, dos distribuidores de 12 cilindros y los accesorios del motor. El carburador del J tenía el filtro de aire en el frente mientras que el G lo tenía arriba. El motor F compartía el mismo block, sin embargo tenía pistones de menor diámetro, múltiples diferentes para alojar el carburador sencillo de doble garganta y culatas distintas con apernadura diferente. Esto hace que los componentes del G y J no sean compatibles con el F, generando décadas después significativos problemas a los dueños de carros con motor F.

            Respecto a la nomenclatura y a modo de ejemplo, un ALF modelo 710 PJO (L-4003) identificaba un carro de Agua (P) con bomba de 1000 galones, motor J y cabina abierta. De igual manera un 775 AJC (L-3909) identifica a un serie 700 con escala de 75 pies (A como Aerial), motor J y cabina cerrada. Todo los carros, menos los equipados con el enorme motor E, salían de fabrica con un numero de serie de 4 dígitos que iniciaban con la letra L. Los propulsados con motor E tenían solo 4 dígitos pero con numeración 9000. El primer carro fue entregado al Cuerpo de Bomberos de Claymont en Delaware en Febrero de 1947 y a los pocos meses la planta de Elmira estaría trabajando a plena marcha, tratando de satisfacer la gran demanda en parte debida a la necesidad de reemplazar miles de carros de la pre-guerra. Cabe recordar que durante los 6 años de guerra, toda la producción de ALF fue dedicada al esfuerzo bélico y a los contratos gubernamentales.

El éxito del serie 700 fue inmediato. Ya en 1950, la gerencia de ventas en Elmira informaba que a la fecha se habían vendido 1451 carros de los cuales 1056 eran de agua. La versión de mayor éxito era el Invader con bomba de 750 galones seguido por el Spartan con bomba de 1000 galones. Al margen del tipo de bomba o propulsor, el serie 700 podía ser ordenado con cabina abierta o cerrada.

En el caso de la 3ra Compañía de Valparaíso se optaría por un modelo que posteriormente pasaría a ser una reliquia entre las reliquias.

 

Elección y arribo del ALF a Valparaíso

En 1948 la 3ª, disponía de 3 carros en servicio. El más antiguo resultaba ser el carro Mercedes Benz con bomba GAF entregada en 1928, el bombín marca Packard recibido en 1940 con bomba Waterous y carrocería nacional FANACAR y el carro Chevrolet ensamblado en Chile equipado con bomba Waterous y puesto en servicio en Octubre de 1941.

Parte del material mostraba síntomas de desgaste y es por esto que en Reunión de oficiales realizada el 16 de Marzo de 1949, se anuncia la intención de adquirir un carro American LaFrance nuevo en los Estados Unidos. En Mayo de ese año, la Municipalidad de Valparaíso aportaba $ 50,000 de la época para la compra del carro, es decir alrededor de USD 1600 de la época.

Todo había iniciado a comienzos de 1949 cuando se había formado una comisión formada por los voluntarios señores, Guillermo Purcell Verdugo, Juan Lyon Sarratea, Guillermo Purcell Winter y el Capitán, Jorge López Wolleter. Dicha comisión debía elegir y decidir la compra de un nuevo carro, en vista del desgaste de los existentes, sobre todo la bomba Mercedes Benz.

En la reunión de Compañía del 27 de Junio de 1949 se evalúan tres propuestas; equipar un chasis Ford con una bomba, adquirir un carro Merryweather en el Reino Unido y por ultimo inclinarse por un carro American LaFrance tipo Scout. Cabe destacar que este resultaba ser el menor de la familia 700 es decir un 705 PFO con bomba de 500 galones, que como veremos más adelante se descartó por el modelo superior. Es el Capitán el que propone el carro estadounidense, sin embargo es el Voluntario Sr. Aníbal Cruzat Matta quien, solicitando la palabra destaca las bondades del American LaFrance. Al momento de pronunciarse la Sala, la decisión de adquirir el American LaFrance en unánime.

La sesión da además cuenta de los fondos para financiar la compra, incluyéndose aportes de la Donación Van Buren, el aporte antes mencionado de la Municipalidad de Valparaíso, del Cuerpo, la venta de la bomba Benz y del Packard y obviamente el aporte de los voluntarios.

Es el 22 de Agosto que en reunión de oficiales se confirma que se ha encargado un carro American LaFrance cuyo costo es de USD 14,935 (aproximadamente unos 450,000 pesos de le época). El fabricante informa que demorará 100 días hábiles en entregar el carro en Valparaíso. La Compañía ya ha entregado un anticipo al Chase American Bank para dicha compra. En paralelo, se informa que se traerán tres cajones con el material suelto cuyo flete ascenderá a USD 400, es decir unos 12,000 pesos de la época.

            Es en la hoy desaparecida 100 East LaFrance St que se recibe la orden y en Septiembre parta la construcción de nuestro ALF con el numero de venta 4331. Según consta del libro de especificaciones, el carro tendrá un estanque de 150 galones, no tendrá escalas, pero una salida extra al lado izquierdo, adaptadores para salidas de 2.5” y se solicita sea pintado de un “color Café especial”. Al omitirse las escalas, se solicita una modificación para poder transportar 4 chorizos y no 2 como es usual en los carros estadounidenses. El 23 de septiembre, el taller de pintura recibe un memo en el cual se solicita que el color exacto sea “Royal Crown Maroon Metallic”, es decir un color café metálico.

El costo del carro no incluye el flete, por lo que se determina pedir un flete gratuito a la Compañía Sud Americana de Vapores o solicitar aportes en dinero. En principio el flete del carro alcanza USD 1500, es decir más del 10% del valor del carro.

En septiembre el ensamblado del carro se encuentra en etapa avanzada, por lo que el representante en Chile de American LaFrance solicita el nombre de la nave donde será embarcado el nuevo carro de la 3ª. Mientras esto ocurre, la Compañía Sud Americana de Vapores informa que por acuerdos internacionales no está en condiciones de hacer rebajas en fletes, pero ofrece un aporte en dinero para subvencionar el flete marítimo. En paralelo, el Cuerpo de Bomberos de Quillota hace una oferta por el carro Mercedes Benz por 70,000 Pesos, es decir unos USD 2300.

A noviembre de 1949 y sin aun saber el monto de la subvención que ha ofrecido Compañía Sud Americana de Vapores, se opta traer el carro con esta naviera.

A medida que nuestro carro avanza la línea de producción la organización de ALF prepara el embarque. En un memo interno del 5 de diciembre se solicita que el carro sea simunizado antes de su embarque.

El 26 de Noviembre American LaFrance asigna formalmente el numero de serie; L-4009.

El 2 de Diciembre, nuestro American LaFrance pasa a la estación experimental de bombas y según el reporte interno pasa todas las pruebas:

Presión Bomba     Salida GPM           Presión Pitón        RPM Motor            RPM Bomba

120                         481                         52                           1960                       3136       

                               490                         54

                               971

150                         411                         38                           2100                       3360       

                               377                         32

                               778

200                         589                         42                           1840                       2944

250                         490                         54                           1940                       3104

300                         389                         34                           2060                       3296

 

Es invierno en Elmira. La temperatura ambiente es de 34º F y la temperatura del motor 170º F. La bomba sale certificada por 600 GPM a 150 PSI con un ratio de bombeo de 1-1.605.

Es ese mismo día que el inspector llena el formulario de nuestro carro:

 

Nº Motor                   F7-61              Modelo 7-123-466

Nº Transmisión             1012018            Modelo 5A-430

Nº Bomba                   706F-6             Modelo 26-179-481

Nº Dirección               TA-71003-FC

Nº Eje Delantero           FA900IIPHX-II276678-J17-49-1

Nº Eje Trasero             H100IIPHX26-II259817-J18-9-1

Nº Diferencial             8NI-A9-F370

Nº Carrocería              2913-9414

Peso Eje Delantero         6190 Libras

Peso Eje Trasero           5950 Libras

Total                     12120 Libras

 

Para su despacho al puerto el fabricante le asigna la patente de Nueva York 608-208, la que a su embarque debe ser retirada y devuelta.

En un cajón a parte, American LaFrance embarca un extintor Foamite mas las recargas, algunas linternas, cuerdas, una gata y un set completo de herramientas.

El 5 de diciembre, el tesorero de la Compañía cancela la última cuota de 70.431,18 Pesos correspondiente al último pago del American LaFrance que a este punto ya se encontraba en navegación con rumbo a Chile.

A primeras horas de la mañana del día 26 de Diciembre recalaba en Valparaíso la M/N Aconcagua (IV). Se trata de un carguero de la US Navy de 9,970 DWT de la clase estadounidense C-2 construido en 1943.  A bordo venía nuestro American LaFrance que en horas fue descargado y desaduanado pudiendo ser llevado a nuestro cuartel ese mismo día. Por ser una primicia en Valparaíso y en general en Chile, nuestro cuartel se llenó de visitas incluso ajenos al mundo bomberíl. Dos días después, el American LaFrance haría su primera prueba.

Por razones aun no completamente esclarecidas, se decidió la compra de un American LaFrance 706 PFO CHALLENGER. En síntesis un carro de agua con bomba de 600 galones, motor “F” y cabina abierta. Pese a no tener certeza de la razón por la cual se optó  en este modelo, es muy probable que el propulsor haya sido elegido principalmente por razones de presupuesto. El motor F se venía fabricando hace más de 10 años y resulta probable que ALF haya focalizado su venta en los Estados Unidos con motores de nuevo diseño y más potentes. Al iniciarse la comercialización de los serie 700, la línea de producción de Elmira incentivaba la producción de los nuevos motores G, J y E (312-A), es decir de 204, 215 y 275 HP lo que dada la situación de la época, podría justificar la elección hecha por nuestro directorio de entonces. El 706 de la 3ª, llegó con el motor numero F7-61 B-M 7-123-466, alimentado por un carburador marca Stromberg de doble garganta y dos distribuidores marca Delco Remy con 12 bujías cada uno. El motor F tenía una capacidad de 12 cuartas de aceite de viscosidad SAE 30.

La elección de la bomba también tiene razón de ser pese a la falta de evidencia concreta; al salir de la planta de Elmira, el “Carlos Van Buren II” dispuso de una bomba de 600 galones por minuto. A la fecha no se han encontrado carros de la serie 700 con bomba similar. Catálogos de la época y los carros que se han conservado demuestran que de preferencia los carros en los EE.UU. disponían de bombas de 500, 750, 1000 o 1250 galones por minuto e incluso de 1500 galones. Consultas realizadas en los Estados Unidos apuntan a que nuestro ALF recibió una bomba de 600 GPM probablemente en función del caudal que los grifos porteños daban en la época. Es preciso considerar que al momento de su entrega, nuestro 706 disponía de un pequeño estanque de 150 galones, denominado “Booster Tank”. Según las especificaciones originales del carro aun conservadas en el museo American LaFrance, las salidas de alta capacidad son removidos dada la inexistencia de grifos grandes de 4.5” en la ciudad de destino del carro.

El probable limitado caudal de los grifos de la época y la misma escasez de ellos, además de la limitada reserva de agua del carro, probablemente fundamentaron esta decisión. Cabe recordar que posteriormente, el estanque de nuestro ALF fue modificado, primero a 1000 litros (ap. 269 galones) y sucesivamente a 1800 litros (ap. 485 galones), justamente para paliar la poca capacidad de agua.

            El período de rodaje duró alrededor de un mes. En este sentido cabe resaltar que ya entonces, según los libros de la Guardia, el encargado de este proceso fue el Teniente, Don Aníbal Cruzat. El personalmente manejó el carro, llegando incluso hasta Con-Con, realizando a cabalidad las instrucciones del fabricante.

El 23 de Enero, es decir menos de un mes después de su llegada, el American LaFrance “Carlos Van Buren II” es puesto en servicio y se programa una ceremonia de recepción y cocktail para el 12 de Febrero. Lo anterior, sin embargo es solo parte

de los eventos que vive la Tercera; el carro aun no está pagado y ya en reunión de oficiales realizada el 20 de Enero de 1950, se formaliza la necesidad de pedir el aporte de la Compañía SudAmericana de Vapores y del Banco de Chile. El flete naviero, que haciende a exactamente USD 1400 con 45 centavos debe ser cancelado. El Capitán y Teniente 2º visitan el Banco de Chile solicitando aportes. Esta institución decide aportar 3000 pesos de la época (sic).

La situación financiera se hace más difícil y el tesorero viaja en marzo a Santiago volviendo con varias suscripciones voluntarias para el pago del American LaFrance. También continúan las gestiones para la venta del carro Benz. En Octubre de 1950 se recibe una oferta por 100.000 Pesos del Cuerpo de Bomberos de Puerto Montt.

 

Bibliografía

- 100 Years of American LaFrance – Walter M.P. McCall

- American LaFrance 700 Series 1945-1952 Photo Archive –Lawrence E. Phillips

- Libros Guardia 3ra Compañía de Bomberos de Valparaíso.

- Epopeyas Tercerinas. Libro inedito. Sr. Claudio Chaparro.

- Sr. Patricio Robles – 10ª Compañía de Bomberos de Santiago.

- First Water – The History of American LaFrance – 1985.

- Apparatus and Resource Guide – SPAAMFAA 2005.

- Motor Apparatus Specification Book File L-4009 – Archivo 8449 ALF Museum.             - Archivo American LaFrance Museum Sr. Doug Quesenberry

- Mr. Robert Nichter – Series 700 Technical Manual.

- Archivo Sr. Larry Zotti

- Archivo Sr. Don Richardson

- Página: www.alfowners.com

- Página: www.spaamfaa.org